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Armenian Church

Armenian Church (32)

Tienes frente a ti la iglesia cristiana más antigua de Singapur: la iglesia armenia de San Gregorio el Iluminador, declarada monumento nacional en 1973.

Fue levantada en 1835 por el arquitecto irlandés George Drumgoole Coleman, quien jugó un papel crucial en el diseño y construcción de la infraestructura civil de la ciudad. La mayoría de expertos coinciden en señalar a esta como su obra maestra.

Apenas 3 años después de la fundación de Singapur por Sir Stamford Raffles en 1819, ya se habían establecido tres grandes empresas armenias en la ciudad. Desde entonces, el número de familias armenias fue aumentando con rapidez. Ya en 1828 llegaron los famosos Aristarchus Sarkies y Arratoon Srakies para establecer la empresa Sarkies & Moses y, con los años, 3 hermanos Sarkies se dedicaron a construir hoteles de lujo en el Sudeste Asiático y, entre ellos, el Hotel Raffles, símbolo indiscutible de la ciudad. Definitivamente, fue una comunidad muy influyente y poderosa en aquel entonces.

Al principio, esta comunidad armenia celebraba sus servicios religiosos en recintos alquilados, así que decidieron organizarse y a partir de 1827 comenzaron a recaudar fondos para construir una iglesia propia. En 1833 el gobierno adquirió este terreno con tal fin y estas poderosas familias financiaron prácticamente en total de la construcción, con un poco de ayuda económica de otras de Java, India y Europa.

La Iglesia Armenia, como es conocida popularmente, fue consagrada en lengua armenia el 26 de marzo de 1836 por el Reverendo Eleazar Ingergolie y dedicada a San Gregorio el Iluminador, que fue el primer monje armenio.

Durante el siglo XX el edificio ha sufrido diversas remodelaciones y restauraciones, pero se ha sabido mantener el estilo original con pericia. Como dato de interés, has de saber que fue el primer edificio de Singapur en contar con luz eléctrica en el año 1909.

Según manda la tradición, la capilla mira al este. Pero este pequeño detalle significa que, como habrás comprobado, la entrada a la iglesia no es accesible desde la calle. 

Desde fuera, destaca la elegancia y sobriedad de las diferentes influencias que ha sufrido. Armenia por un lado, británica por otro y con detalles tropicales para completar. Detalles como, por ejemplo, utilizar mimbre en vez de madera para los bancos para que sean más frescos y ligeros, o rodear al espacio de ventanas para aprovechar la luz natural y, especialmente, airear y refrescar el ambiente. 

A mediados del siglo XIX la cúpula cónica y el campanario diseñado por George Drumgoole Coleman fueron eliminados por razones de seguridad. Fue en 1853 cuando George Maddock construyó el nuevo techo a dos aguas y la torre que hoy ves, entre otras cosas. Esta torre ha sido y es muy criticada por la sociedad ya que obstruye la visión de las características armenias que hacen tan especial a esta iglesia.

Asimismo, fíjate en la elegancia de los porches y sus bonitas columnas dóricas. Sin duda, un conjunto exquisito.

Una vez dentro, es una sorpresa observar lo acogedora que resulta su sala circular de apenas 11 metros de diámetro, que está tan bien aprovechada que incluso da cabida a dos sacristías y otras dos pequeñas salas más para las escaleras. Tómate tu tiempo y admira sus detalles, entre los que no puedes perderte la pintura de la última cena que hay en el altar.

Su tranquilo jardín tropical es también de visita obligada por su interés histórico, ya que aquí yacen aquellas pioneras familias armenias fallecidas en Singapur. Sus lápidas fueron trasladadas desde el Cementerio Bukith Timah en 1965 y hoy forman el Memorial Garden. La lápida de Agnes Joaquim también está entre ellas, conocida por haber creado la orquídea híbrida llamada Vanda Miss Joaquim, de grandes pétalos redondos color rosa violáceo y centro naranja encendido, que fue declarada flor nacional de Singapur en 1981.

Sin duda, la Iglesia Armenia es una de las joyas de la ciudad y nos habla especialmente de las poderosas e influyentes familias que contribuyeron a la prosperidad del recién creado Singapur.

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